Africanos árabes: migración e intercambio cultural en la costa swahili

Por Pink Jinn

[Pink Jinn]

A lo largo de su rica historia imperial, de comercio, migración, la costa de África oriental, desde Eritrea en el norte hasta Mozambique en el sur, desarrolló una identidad cultural, religiosa y demográfica única que la distingue del resto del continente africano.

Las personas de la costa de África Oriental son comúnmente conocidas como ‘árabes costeros’ o ‘africanos swahili’. El entrecruzamiento de culturas, ideas, idiomas y etnias entre África Oriental y el sur de Arabia a lo largo de la historia dio lugar a una fusión única de las culturas africana y árabe. Esto llevó a muchos a argumentar que la gente de la región se identificaría más estrechamente con la gente del sur de la Península Arábiga que con los africanos que viven en el interior del continente.

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El movimiento de personas y culturas a través del Océano Índico está intrínsecamente ligado a la historia del comercio en la región y se remonta a miles de años atrás. Los bienes y materias primas como el marfil, las pieles de animales, las especias, la madera y el oro se exportaban de África a Arabia, Persia e incluso China, mientras que las joyas, las fragancias, el kohl [n.d.t.: cosmético a base de galena molida], el arroz, el café y el té volvían en la otra dirección. Mientras tanto, a medida que crecían los vínculos comerciales, el matrimonio entre mujeres de África del este y hombres árabes cimentó los vínculos culturales entre las dos regiones y fusionó comunidades.

Pero los vínculos comerciales en la región no pueden separarse de la historia de la esclavitud, que fue impulsada en un principio por los Sultanatos del Golfo Pérsico. Hace siglos, los esclavos africanos eran transportados y vendidos para trabajar como marineros en Persia, buzos de perlas en el Golfo, soldados en el ejército omaní y trabajadores en las salinas de la Mesopotamia —actual Irak—. El movimiento de personas a menudo tuvo lugar a través de la isla tanzana de Zanzíbar, la antigua capital del Imperio Omán, que en su apogeo tenía territorios de África oriental desde Mogadiscio hasta Mozambique. Muchos también eran vendidos a hogares adinerados como trabajadores domésticos y las mujeres eran tomadas como esclavas sexuales. Durante los años del comercio de esclavos, muchos comerciantes árabes comenzaron a establecerse en la costa, afianzando aún más el matrimonio de culturas.

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Una de las rutas migratorias más importantes desde Arabia del sur a la costa de África oriental fue la de Hadramaut, Yemen. Los comerciantes y eruditos religiosos hadrami representan las comunidades de la diáspora yemení más grandes y conocidas, habiéndose establecido en todo el Océano Índico desde África Oriental hasta la India y el sudeste asiático. Los colonos hadrami, y en particular los sayyids —eruditos religiosos— fueron fundamentales para consolidar la fe islámica en la costa swahili.

Los hadramis, sin embargo, no fueron los primeros musulmanes en establecerse en África Oriental. Durante la época del profeta Mahoma, los musulmanes que enfrentaban la persecución en La Meca huyeron de la Península Arábiga a través del Mar Rojo, estableciéndose en lo que hoy es Etiopía y haciéndose camino al sur a lo largo de las generaciones posteriores, trayendo consigo su religión.

Este patrón continuó durante los siglos que siguieron, con la violencia y la guerra civil en Arabia que llevaron a la gente a buscar refugio en África. Incluso continúa hoy, aunque la migración va en ambos sentidos: los somalíes huyeron a Yemen en las últimas décadas, con la esperanza de buscar un futuro mejor en Arabia Saudita y las otras monarquías del Golfo. Mientras tanto, desde el estallido de la guerra civil en Yemen en 2015, yemeníes desesperados también cruzaron el Mar Rojo para buscar refugio en Somalia.

Uno de los ejemplos más claros de los vínculos culturales e históricos entre África oriental y Arabia es el idioma swahili. De hecho, la propia palabra swahili viene de la palabra árabe sahil, que significa costa. El idioma swahili es una fusión de bantú africano y árabe, y hay una serie de similitudes con el árabe tal como se habla hoy en Medio Oriente, aunque está escrito usando el alfabeto latino.

Si ya sos hablante nativo de árabe o estudiante de árabe, probablemente encuentres al swahili un idioma relativamente fácil de aprender. Hay una gran cantidad de cruces en el vocabulario, pero debido a que el swahili es predominantemente un idioma hablado, la gramática es considerablemente más fácil que la del árabe.

Aquí hay algunas palabras en swahili tomadas del árabe:

  • Viaje: safari / سفر (safar)
  • Peligro: hatari / خطر (khatar)
  • Noticias: habari / خبر (khabar)
  • Compañero/amigo: rafiki / رفيق (rafiq)
  • Hora: wakati / وقت (waqt)

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N.d.T.: El artículo original fue publicado por Pink Jinn el 9 de septiembre de 2020.