La novia del mar: una historia sobre culturas y países en conflicto

Por Aisha Yusuff para The New Arab

Libro antiguo. [Pics_Pd/CreativeCommons]

Bride of the Sea (La novia del mar) es la novela debut de la escritora Eman Quotah que cuenta la historia multigeneracional de una familia saudí inmigrante en Estados Unidos (EEUU) y los eventos que desencadenaron muchos efectos dominó. Muneer y Saeedah son una joven pareja saudí que vive en Cleveland, Ohio. Mientras esperan el nacimiento de su primer hijo, Hanadi, aceptan anular su matrimonio y Muneer regresa a Arabia Saudí.

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Después del divorcio, Saeedah experimenta varios episodios de paranoia debido a las leyes saudíes que rigen la custodia de los hijos: los derechos de custodia de la madre son válidos hasta que un hijo varón cumple nueve años o una niña, siete.

La regla y la paranoia de Saeedah la llevaron a desaparecer con Hanadi y así comienza esta cautivadora historia de separación, choque de culturas, religión y familia.

La historia abarca cuarenta y ocho años y se desarrolla en varios estados de EEUU y Jeddah, Arabia Saudí.

Comenzó con un ritmo lento, no la insoportable lentitud que hace que uno chasquee la lengua, pero se asemeja a cómo las especias sedimentan en comidas cocinadas a fuego lento. Con este estilo de escritura, Quotah mantiene a los lectores cautivados por el misterio que rodea a las decisiones de Saeedah.

De manera relacionada, Bride of the Sea presenta una descripción de Arabia Saudí y su cultura de una manera que no se ve a menudo en los medios de comunicación. Ella describe muchos aspectos de la cultura, desde la comida, la ropa, los valores y la vida cotidiana, con una neutralidad que la retrata como eso: las culturas de las personas. No emplea el tono común que busca pintar la cultura saudí como ‘salvaje’ o ‘retrógrada’.

El tono de Quotah también se refleja en cómo Muneer habla del reino: el tono de alguien que ama a su país lo suficiente como para reconocer su fuerza y hablar en contra de sus defectos.

Igualmente importante es cómo Quotah escribe la historia en este relato.

La invasión iraquí de Kuwait, la invasión estadounidense de Irak y el 11 de septiembre, incluso el arresto de las valientes mujeres de Riad cuyas acciones se encuentran entre las muchas que llevaron al levantamiento en 2018 de la prohibición de que las mujeres conduzcan en Arabia Saudí, están todas mezcladas perfectamente en las historias de los personajes.

Esto elimina la inquietud que a veces puede acompañar a la mención aleatoria de hechos históricos que no aportan nada a las obras de ficción. Además de esto, muchos aspectos de la historia incluyen ironías que son tan sutiles que pueden pasarse por alto fácilmente.

Un ejemplo de ello es la escena en la que Hanadi y su amiga, Summer, sufren acoso y reciben insultos mientras compran en un zoco en sus abayas; o cómo Hanadi termina tomando una decisión similar a la que se niega a perdonar a su madre.

Otro tema particularmente destacado en Bride of the Sea radica en las reacciones de los personajes durante los muchos años en que Saeedah mantuvo a Hanadi oculto a Muneer y su familia extendida.

Comprensiblemente, Saeedah cometió un error al privar a Hanadi de un padre, pero la frase «¿cómo pudo mantener a tu hija lejos de vos?» es pronunciada repetidamente por otros personajes a Muneer, como si lo que la ley saudí de custodia significaba para Saeedah como madre no contara nada.

Esta evidente disonancia cognitiva plantea muchas preguntas: una de las cuales es ¿hasta qué punto se sostiene la bondad de una persona cuando los sistemas que facilitan esa bondad son simultáneamente opresivos para otra persona?

Es cierto que Muneer fue una buena pareja para Saeedah, pero después del divorcio, incluso él expresa un derecho que nace de una ley de custodia que le da a Saeedah solo siete años para maternar completamente a su hija.

Además, Bride of the Sea explora algunas circunstancias en torno al divorcio en las comunidades árabes que rara vez se ven en las sociedades occidentales. Por contexto, Muneer y Saeedah son primos hermanos; esto significa que la madre de Muneer es la tía y la suegra de Saeedah y viceversa.

Naturalmente, con la anulación y la desaparición de Saeedah, se crea una ruptura más intensa entre ambas familias, algo poco común en el contexto occidental. Esto es meticuloso debido a la gran importancia que la cultura saudí, la cultura árabe en general, otorga a las relaciones familiares; algo que incluso Hanadi se da cuenta de que puede ser tanto una bendición como una maldición.

A pesar de todas las experiencias interesantes y cautivadoras contenidas en Bride of the Sea, la historia se habría beneficiado enormemente si más de las perspectivas de Saeedah estuvieran presentes. Poco se sabe sobre los procesos de pensamiento que la llevaron a mudarse a EEUU, su matrimonio con Muneer, su embarazo y su desaparición con Hanadi.

Sin embargo, este es posiblemente un intento de reflexionar sobre la indiferencia ante las emociones de las madres saudíes divorciadas. No obstante, Quotah explora la conversión religiosa a través de la perspectiva de Saeedah y, al menos, este pequeño acto hace una mella adicional en el estereotipo de que los árabes automáticamente igualan a musulmanes.

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Aisha Yusuff es Magíster en Boquímica Clínica por la Universidad de Salford. Además hace reseñas literarias para Rewrite London y The New Arab.

N.d.T.: El artículo original fue publicado por The New Arab el 17 de marzo de 2021.